美国贸易展会与知识产权保护

文/Richard B.Racine

 

 

 

  美国各大贸易展会为中国企业建立商业关系、结识客户、销售产品及赚取利润提供了诸多机会。部分贸易展会(特别是电子产品与消费品领域的贸易展会)具有较高的知名度,对于希望成为美国市场的主要参与者来说,参展机会极为关键。作为一家准备进入美国市场的中国企业,在重要的贸易展会上展示其产品是在美国市场上立足的重要一步。
  
  然而,参加贸易展会将面临众多风险,特别是知识产权(IPR)方面的风险。在参展之前,明智的企业会就相关风险进行了解、处理和规划,否则将有可能导致知识产权的重大损失,而如果侵犯了第三方的知识产权,甚至可能造成资金损失。
  
  下文就参加贸易展会时如何规避风险提出了几点建议。
  
  贸易展会之前的知识产权保护
  
  在为参展事宜匆忙做准备时,企业必须记得保护自己的知识产权。最为关键的是,应投入时间与精力,确保产品和技术的知识产权受到了保护。产品在美国参展之前,专利、商标、版权、设计专利和商业秘密等知识产权需要加以识别和保护,否则宝贵的权利便有可能蒙受损失。为避免这样的损失,企业应在参展前仔细研究自己的产品,确认产品中存在哪些知识产权,并采取必要措施(如提交专利申请)保护这些权利。例如,如果参加贸易展会的是新款电子消费产品(如监测佩戴者心率情况的新款手表),则在该产品于美国展出之前,中国企业应该确保做到以下方面。
  
  (1)在美国提交了专利申请,定义了该产品的专利特征。专利保护具备新颖性、实用性和非显而易见性的发明。
  
  (2)与美国产品相关的商标已在美国提交商标申请。商标是指识别和区分一种产品来源与其他产品来源的词语、短语、符号或设计,如阿里巴巴(Alibaba)、华为(Huawei)、联想(Lenovo)、海尔(Haier)和中兴通讯(ZTE)。
  
  (3)版权声明已被标注在与产品相关的图纸、说明、广告、照片、视频和其他材料中。版权保护适用于以有形形式确定著作权的原创作品。
  
  (4)为产品的装饰设计或形状在美国提交了外观设计专利。
  
  (5)制定了适当规程,防止产品所含的商业秘密被盗用。商业秘密是指通常不为人知的机密性商业信息(如配方、制造方法和客户名单),且已采取合理措施进行保密。
  
  保护自有知识产权并不是一项可有可无的商业决策。相反,此举具有极为重要的意义。如果在参展之前未能采取措施,则很有可能导致在美国永久丧失重要的知识产权。保护知识产权很花钱,如果企业认为值得花费时间与金钱去参展,就应该投入时间和金钱来保护产品的知识产权。
  
  贸易展会中的知识产权保护
  
  在参展之前,采取了所有正确措施保护知识产权,而后携产品亮相贸易展会,以期达成贸易合作。如此是否可以不再为知识产权而担忧?答案是否定的。与之相反,在贸易展会过程中,企业仍需时刻保持警惕,以保护知识产权。
  
  在贸易展会上,可以通过一定的物理手段保护产品,从而保护知识产权。不让他人,尤其是竞争对手带走、检查和拍摄你的产品,或向你的员工询问产品制造细节。除非你已事先确认这些行为是可接受的,符合在推销产品时的最大利益。如有可能,企业还可以跟踪产品的查看记录,不仅能知道哪些人对展出的产品存在商业兴趣,还能了解哪些竞争对手可能以知识产权维权为目的查看过这些产品。
  
  避免侵犯第三方知识产权
  
  在贸易展会上,前往企业展位参观的可能是竞争对手,他们希望了解你的产品,并确认你的产品是否侵犯其任何知识产权。企业定期派员工前往展会现场巡视,查看竞争对手展出的产品,不仅是为了了解竞争对手正在开发和计划出售的产品,还能确认自己是否对这些产品存在潜在的侵权行为。企业都希望凭借自己拥有的知识产权把竞争对手排除在市场之外,特别是那些产品有望受到客户欢迎并取得商业成功的竞争对手。实际上,一个产品在贸易展会上表现得越出色,便越吸引竞争对手的注意,他们将迫切地想通过调查,了解是否能利用他们自己的知识产权将该产品排除出美国市场。
  
  事实上,在近年的一些案例中,有卖家因被诉专利侵权而被美国法院禁止在贸易展会上展出其产品。例如,美国内华达联邦地区法院曾至少两次为美国专利持有者向其中国竞争对手发出临时限制令,禁止中国企业在拉斯维加斯的顶级贸易展会上展出其磷虾油产品。可参见Neptune Tech & Bioresources Inc. 诉山东鲁华海洋生物科技有限公司案[Luhua Biomarine(Shandong)Co., Ltd.] 案,案号: 2:15-cv-1911(美国内华达联邦地区法院,2015年10月7日),以及Aker Biomarine Antarctic诉山东鲁华海洋生物科技有限公司案[Luhua Biomarine(Shandong)Co., Ltd.](美国内华达联邦地区法院,2016年10月3日)。
  
  为避免造成商业损失和遭遇产品被禁入、被撤展或被控侵权的尴尬,最好能在参加贸易展会之前进行自由运作分析(FTO)。FTO是指由专利律师对任何第三方的知识产权(特别是专利)进行检索,寻找可能在美国产生的潜在问题。对于在FTO中已被确认为有问题的知识产权,则应在参展前进行研究,制定合适的策略或确认法律地位(如该专利无效或未侵权)。一旦在贸易展上被控对该知识产权侵权,则能以此应对。在参展前应多了解潜在的知识产权问题,才能在贸易展会上做出适当的法律和战略应对,最大程度地降低风险。
  
  知识产权的维权
  
  就像竞争对手会到展位查看你的产品一样,贸易展会对于企业来说,也是一个调查竞争对手的绝佳的机会,从而判断竞争对手展出的产品是否侵犯了自己的知识产权。企业可以安排员工,尤其是了解知识产权的员工去贸易展会走一走,查看竞争对手的产品,以确认他们是否侵犯了自己的知识产权。对于那些可能侵犯了你的知识产权的产品,应当尽量多地获取该产品的公开信息(如宣传册或产品说明),以便专利律师评估该产品是否侵犯了知识产权。对于已确认侵权的产品,企业可制定策略来进行知识产权的维权,如联系侵权公司,就其侵权行为提出赔偿要求。
  
  贸易展会之后的跟进
  
  贸易展会结束后,人们纷纷散去,返回家中,企业的知识产权任务是否就算完成了?答案是否定的。在贸易展会结束之后,那些已经发现的可能对知识产权构成侵权的竞争对手的产品,企业还须继续跟进,制定商业策略和法律策略来处理侵权行为。如果企业在贸易展会上因产品与第三方的知识产权可能产生的潜在问题而被警告,同样应制定商业策略和法律策略以应对相关指控。例如,企业的专利律师可通过研究第三方持有的美国专利,找出关键的现有技术,并就该专利向美国专利审判和上诉委员会(PTAB)提出多方复审(IPR)请求。换句话说,即要求PTAB判定该专利原本不应颁发。
  
  总而言之,贸易展会是发现商业机遇的有效渠道。上述措施有助于企业通过参加贸易展会尽可能多地获利。

 


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